Το τέλος του Cassini

Το τέλος του Cassini

16 Σεπτεμβρίου 2017

Τέλος έλαβε την Παρασκευή ένα σημαντικό κεφάλαιο στην ιστορία της εξερεύνησης του ηλιακού μας συστήματος, καθώς το διαστημικό σκάφος Cassini έκανε βουτιά στην ατμόσφαιρα του Κρόνου, όπως είχε προγραμματιστεί, με αποτέλεσμα την καταστροφή του- κλείνοντας μια αποστολή διάρκειας 13 ετών στον, διάσημο για τους δακτυλίους του, πλανήτη.

«Είναι το τελευταίο κεφάλαιο μιας υπέροχης αποστολής, αλλά είναι επίσης και μια νέα αρχή» είπε ο Τόμας Ζούρμπουχεν, στέλεχος του Science Mission Directorate της NASA, στα αρχηγεία της NASA στην Ουάσιγκτον. «Η ανακάλυψη ωκεανών στον Τιτάνα και τον Εγκέλαδο άλλαξε τα πάντα, κλονίζοντας συθέμελα τις απόψεις μας, σχετικά με συναρπαστικά μέρη όπου μπορούμε να ψάξουμε για ζωή πέρα από τη Γη».

Τηλεμετρία που ελήφθη κατά τη διάρκεια της «εφόρμησης» υποδεικνύει ότι, όπως ήταν αναμενόμενο, το Cassini μπήκε στην ατμόσφαιρα του Κρόνου με τους προωθητήρες του εν λειτουργία για να διατηρήσει τη σταθερότητά του, ενώ παράλληλα έστελνε τις τελευταίες του επιστημονικές παρατηρήσεις. Η επαφή με το σκάφος χάθηκε στις 14:55 ώρα Ελλάδας.

«Είναι ένα γλυκόπικρος, αλλά ωραίος αποχαιρετισμός σε μια αποστολή που αφήνει πίσω έναν απίστευτο πλούτο ανακαλύψεων, οι οποίες άλλαξαν την εικόνα που έχουμε για τον Κρόνο και το ηλιακό μας σύστημα, και θα συνεχίσουν να διαμορφώνουν τις μελλοντικές αποστολές και έρευνες» είπε ο Μάικλ Γουότκινς, διευθυντής του Jet Propulsion Laboratory της NASA στην Πασαντίνα της Καλιφόρνια. Το JPL σχεδίασε, ανέπτυξε και συναρμολόγησε το διαστημόπλοιο.

Η βουτιά αυτή του Cassini φέρνει στο τέλος της μια σειρά από 22 εβδομαδιαία «Grand Finale» περάσματα ανάμεσα από τον Κρόνο και τους δακτυλίους του- κάτι που ποτέ στον παρελθόν δεν είχε κάνει άλλο διαστημόπλοιο.

Όπως είχε σχεδιαστεί, δεδομένα από οκτώ επιστημονικά όργανα του σκάφους απεστάλησαν πίσω στη Γη. Επιστήμονες θα αναλύσουν τις τελευταίες παρατηρήσεις του διαστημοπλοίου τις επόμενες εβδομάδες, με σκοπό να βρούν νέα χρήσιμα στοιχεία για τον Κρόνο, περιλαμβανομένων στοιχείων για τον σχηματισμό και την εξέλιξή του, καθώς και για τα δρώμενα στην ατμόσφαιρά του.

Το Cassini εκτοξεύτηκε το 1997 από την αεροπορική βάση του Κέιπ Κανάβεραλ στη Φλόριντα και έφτασε στον Κρόνο το 2004. Η NASA παρέτεινε την αποστολή του δύο φορές: Την πρώτη για δύο χρόνια και μετά για άλλα επτά. Κατά τη δεύτερη έγιναν δεκάδες περάσματα από τα παγωμένα φεγγάρια του πλανήτη. Η αυτοκαταστροφή του σκάφους, με την εσκεμμένη βουτιά στον Κρόνο, έγινε για να εξασφαλιστεί ότι τα φεγγάρια του θα παραμείνουν «παρθένα», για μελλοντικές εξερευνητικές αποστολές.