Ariel: Η φύση των εξωπλανητών, ο στόχος επιστημονικής αποστολής του ΕΟΔ το 2028

Ariel: Η φύση των εξωπλανητών, ο στόχος επιστημονικής αποστολής του ΕΟΔ το 2028

21 Μαρτίου 2018

Η φύση των εξωπλανητών, που βρίσκονται σε τροχιά γύρω από άλλα άστρα, θα είναι το αντικείμενο μελέτης της τέταρτης επιστημονικής αποστολής του Ευρωπαϊκού Οργανισμού Διαστήματος (ΕΟΔ) μεσαίας κατηγορίας, που πρόκειται να εκτοξευτεί στα μέσα του 2028.

Η αποστολή Ariel (Atmospheric Remote-sensing Infrared Exoplanet Large-survey) επελέγη την Τρίτη από τον ΕΟΔ στο πλαίσιο του σχεδίου Cosmic Vision. Αντικείμενό της είναι ένα από τα βασικά θέματα με τα οποία ασχολείται το Cosmic Vision: Ποιες είναι οι συνθήκες σχηματισμού πλανητών και εμφάνισης ζωής;

Χιλιάδες εξωπλανήτες έχουν ήδη ανακαλυφθεί, με ένα μεγάλο εύρος μαζών, μεγεθών και τροχιών, αλλά δεν υπάρχει κάποιο προφανές μοτίβο το οποίο να φαίνεται να συνδέει τα χαρακτηριστικά αυτά με τη φύση του «μητρικού» άστρου. Ειδικότερα, φαίνεται να υπάρχει ένα σημαντικό κενό στις γνώσεις μας ως προς το πώς η χημεία του πλανήτη συνδέεται με το περιβάλλον στο οποίο αυτός σχηματίστηκε, ή το αν ο τύπος του άστρου ορίζει τη φυσική και τη χημεία της εξέλιξης του πλανήτη.

Το Ariel θα ασχοληθεί με θεμελιώδη ερωτήματα σχετικά με το από τι αποτελούνται οι εξωπλανήτες και το πώς πλανητικά συστήματα σχηματίζονται και εξελίσσονται, διερευνώντας τις ατμόσφαιρες εκατοντάδων πλανητών σε τροχιά γύρω από διαφορετικούς τύπους άστρων. Οι παρατηρήσεις αυτές εκτιμάται πως παρέχουν πολύτιμα στοιχεία σχετικά με τα πρώιμα στάδια σχηματισμού πλανητών και ατμοσφαιρών, και την επακόλουθη εξέλιξή τους, συμβάλλοντας έτσι στην αύξηση των γνώσεών μας σχετικά με το ίδιο μας το ηλιακό σύστημα.

«Το Ariel είναι ένα λογικό επόμενο βήμα στην επιστήμη εξωπλανητών, επιτρέποντάς μας να σημειώσουμε πρόοδο σε βασικά επιστημονικά ερωτήματα σχετικά με τον σχηματισμό και την εξέλιξή τους, ενώ επίσης μας βοηθά να κατανοήσουμε τη θέση της γης στο σύμπαν» λέει ο Γκύντερ Χάσινγκερ, διευθυντής επιστημών του ΕΟΔ.

«Το Ariel θα επιτρέψει σε Ευρωπαίους επιστήμονες να διατηρήσουν την ανταγωνιστικότητά τους σε αυτό το δυναμικό πεδίο. Θα πατήσει πάνω στις εμπειρίες και τη γνώση που αποκτήθηκαν από προηγούμενες αποστολές για εξωπλανήτες».